¿Pueden las medusas contribuir a la limpieza de plásticos?

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  • ¿Pueden medusas contribuir limpieza plásticos?
  • ¿Qué tienen en común los filtros de microplásticos, los fertilizantes y el pienso para peces? Todos podrían fabricarse a partir de medusas. Al menos es lo que se propone demostrar un equipo de científicos en su labor por reducir los residuos de plástico en los océanos.

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La calidad de mares y océanos está deteriorándose a una velocidad alarmante. Uno de los grandes problemas es la contaminación por plásticos. En los océanos de todo el mundo se acumulan ya aproximadamente más de 150 millones de toneladas de plástico a las que se suman cada año 12,7 millones de toneladas. Además, los entornos marinos también se enfrentan a un aumento de la temperatura del agua, a la acidez oceánica y a la sobrepesca, todo lo cual repercute en la vida marina. Una de las criaturas afectadas es la medusa, la cual parece preferir estas condiciones hasta el punto de dar lugar a congregaciones en grandes cantidades denominadas floraciones. Las floraciones de medusas repercuten en el turismo, la acuicultura, la pesca y la prosperidad de las comunidades costeras.

El proyecto financiado con fondos europeos y presentado recientemente GoJelly aborda los problemas de la contaminación con plásticos y las floraciones de algas con un único método de gran ingenio. Se sirve de un problema, la proliferación de medusas, para resolver el problema de los residuos de microplásticos en los océanos de todo el mundo.

Un filtro para residuos de microplásticos

Las partículas de microplásticos, partículas diminutas de menos de un milímetro de tamaño, se generan sobre todo bien en entornos industriales para su empleo en productos de consumo o bien proceden de la descomposición y fragmentación de objetos de plástico mayores. El proceso de degradación puede producirse en el mar o en la tierra y también a causa del uso normal de productos de plástico. En el entorno marino, los plásticos densos se hunden hasta al fondo, con lo cual es más complicado eliminarlos. Para más inri, incluso los microplásticos flotantes, que son más del 90 %, acaban en el fondo marino. Se los comen otros organismos y los transfieren al fondo oceánico o se pegan a otras partículas y acaban allí.

GoJelly se propone aliviar el problema de la contaminación con microplásticos utilizando la mucosa producida por las medusas. Los investigadores de GoJelly se proponen aprovechar la capacidad de la mucosa de las medusas para adherirse a los microplásticos para desarrollar un filtro para estas partículas con fines públicos y comerciales. El biofiltro creado se utilizará en plantas depuradoras de aguas residuales y en empresas productoras de microplásticos. De este modo podría evitarse que gran cantidad de estas partículas acabaran en los sistemas marinos.

Otros usos comerciales para las medusas

Además de utilizar sus mucosas para desarrollar un biofiltro, los socios del proyecto estudian otros empleos sostenibles para las medusas. Sus opciones pasan por utilizarlas como pienso para peces en acuicultura, como fertilizantes agrícolas y aprovechar su colágeno para fabricar productos cosméticos. Las medusas pueden incluso servir de alimento, algo que el proyecto GoJelly se propone fomentar con la publicación de un libro de recetas con medusas.

«Confiamos no solo en ampliar el conocimiento que se posee sobre las medusas y su modo de vida, sino también sentar las bases para la creación de productos innovadores y respetuosos con el medio ambiente que generen empleo», afirma el Dr. Jamileh Javidpour del Centro Helmholtz GEOMAR para la Investigación Oceánica en Kiel, en una noticia publicada en el sitio web del coordinador del proyecto.

Las fases siguientes de GoJelly (GoJelly - A gelatinous solution to plastic pollution) incluyen el ensayo con distintas partículas de plástico y la extracción de medusas del mar. Tras desarrollar los biofiltros de GoJelly, una amplia gama de partes interesadas, entre las que se incluyen pesquerías comerciales y socios industriales, los probará y demostrará en los mares de Noruega, Báltico y Mediterráneo.

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