Gr3n y su tecnología de supraciclaje de PET se alzan con el Premio Innovation Radar 2018

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  • Gr3n y tecnología supraciclaje PET se alzan Premio Innovation Radar 2018
  • El jueves, 6 de diciembre, Gr3n ganó el Premio Innovation Radar en el evento ICT 2018 celebrado en Viena (Austria) por su tecnología destinada a aumentar tanto la proporción de tereftalato de polietileno (PET, por sus siglas en inglés)/poliéster que puede reciclarse como la calidad del plástico reciclado. CORDIS estuvo en primera fila.

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El Premio Innovation Radar se otorga cada año para identificar prestar apoyo y abogar por las innovaciones digitales más prometedoras generadas por proyectos financiados con fondos europeos. El ganador de esta edición Gr3n se anunció en la ceremonia de clausura del congreso ICT 2018 de la Comisión Europea celebrado en Viena (Austria). Los finalistas de las cinco categorías premiadas también obtuvieron premios.

Como parte de una de las fases del proceso de selección los veinte finalistas (elegidos por votación pública) tuvieron que presentar la tarde del 5 de diciembre su innovación ante un jurado compuesto por cuatro expertos. CORDIS quedó impresionado con las presentaciones así como con las preguntas incisivas dirigidas a los innovadores. 

La perfección de la propuesta de Gr3n

Cuando el doctor Maurizio Crippa subió al escenario en representación de Gr3n (pronunciado como el color inglés «green») dejó claro que estábamos ante una presentación de alto octanaje pues pidió al auditorio que levantase la mano quien nunca hubiera utilizado una mochila o comprado una camiseta. Por supuesto que no se levantó ninguna mano.

La intención del doctor Crippa era señalar que los plásticos de PET/poliéster son ubicuos en la fabricación de, tal y como indicó, «contenedores tanto de alimentos y bebidas, como de humanos». El PET se emplea en envases (como botellas), mientras que el término «poliéster» indica su uso en tejidos, pero los dos proceden de la misma fuente de polímeros sintéticos. 

Tras su descarte, muchos de los objetos de PET/poliéster generan residuos que solo pueden quemarse para obtener energía o que acaban en los vertederos, ya que no pueden reciclarse mediante técnicas mecánicas tradicionales. El doctor Crippa indicó que anualmente se producen 80 millones de toneladas de PET en todo el mundo, las cuales acaban su vida como residuos debido al «infraciclaje».

Cabe preguntarse por tanto si para un problema de semejante magnitud existe o no una solución.

Reciclado químico para lograr la «circularidad» de los plásticos

Según el doctor Crippa la respuesta se encuentra en DEMETO la técnica revolucionaria de despolimerización de Gr3n por la que el proyecto ganó el premio. DEMETO se creó en el proyecto SYMBIOPTIMA en el marco de Horizonte 2020 y en el que Gr3n participó como socio. Esta innovación se sirve de una tecnología de radiación de microondas patentada y un proceso químico asociado para desbaratar los polímeros y recuperar sus componentes básicos constituyentes de cara a su reutilización como PET/poliéster de nuevo. El proceso también permite eliminar colorantes a fin de aumentar su reciclabilidad. 

El consorcio lleva trabajando en la tecnología desde 2012 y ha logrado fondos para desarrollar un prototipo industrial capaz de procesar cien kilos al año. Para 2019, se propone crear una planta de demostración con una capacidad de mil toneladas anuales. La financiación adicional les permite pasar a la fase de comercialización.

En las respuestas del doctor Crippa al jurado, señaló que debido a razones de escalabilidad, su modelo de negocio consiste en otorgar una licencia para el proceso y no construir la planta ellos mismos. Tal y como indicó: «Queremos difundir la tecnología lo máximo posible».

Al ser preguntado por la competencia, el doctor Crippa transmitió cierta urgencia: «No hay (todavía) nada disponible a escala industrial, pero se trata de una carrera». Cuando se le preguntó por la demanda, su respuesta fue la siguiente: «Recibo una solicitud semanal, ya que no hay nadie que no se esté enfrentando a este problema».

En pos de una gestión de envases inteligente

CORDIS pudo hablar con el doctor Crippa tras su presentación para ampliar el tema de la sostenibilidad. Explicó que, sorprendentemente, los plásticos no son en sí el problema. En su opinión, es necesario contar con «un sistema de gestión más inteligente de los envases», para lo cual será necesario que se produzcan cambios en el comportamiento de productores y consumidores. Señaló, además, que los envases aumentan la vida útil de los productos perecederos y reducen los desperdicios alimentarios. 

Al felicitar a los miembros del equipo de Gr3n, CORDIS pidió al doctor Crippa consejos para otros investigadores que deseen sacar del laboratorio sus invenciones. Su respuesta: «Reúne a un buen equipo que abarque todas las facetas implicadas en la creación de una empresa, comunica tu idea de forma sencilla pero sin simplificaciones innecesarias. ¡Y sé persistente!».

La imagen del doctor Crippa en el escenario al recoger su premio el jueves por la tarde, con las manos en alto en un gesto de gozoso agradecimiento, dejó claro que esta lección la tenía interiorizada.

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